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A NASA acabou de escolher novas missões planetárias para estudar. Aqui estão os mais emocionantes

Olha, Marte é ótimo. Está cheio de grandes rochas e o pôr do sol azul é de primeira qualidade. Mas não há como negar: Marte definitivamente recebe muito mais atenção do que outros planetas. No momento da redação deste artigo, havia oito sondas ativas em órbita de Marte.

Outros planetas do Sistema Solar também têm seus segredos, e a NASA acaba de financiar vários estudos de conceito de missão planetária para ver o que é possível explorar em um futuro próximo.

Esses estudos serão publicados no Planetary Science Decadal Survey de 2023, uma publicação do Conselho Nacional de Pesquisa dos EUA produzida a cada 10 anos, identificando questões-chave e esboçando recomendações para a próxima década na ciência planetária.

Nem todos os estudos conceituais serão selecionados para serem desenvolvidos em missões completas; e então, nem todas as missões selecionadas acabarão sendo totalmente desenvolvidas. Um conceito de missão de Marte da pesquisa de 2013, por exemplo, foi cancelado.

Mas a tremenda missão Europa Clipper atualmente em desenvolvimento, para estudar a lua joviana potencialmente infestada de vida, fazia parte dessa mesma pesquisa. Atualmente, está programado para ser lançado em 2020.

Embora os resumos dos trabalhos a serem incluídos na pesquisa de 2023 incluam algumas missões de Marte e Lua - duas de cada uma e todas as quatro, sejamos claros, potencialmente muito úteis e informativos -, existem algumas outras que estaríamos empolgados.

Ceres

Felizmente instalado no principal cinturão de asteróides que orbita o Sol entre Marte e Júpiter, fica Ceres. Com um diâmetro de 945 quilômetros (587 milhas), é considerado o maior asteróide e o único planeta anão dentro da órbita de Netuno.

Também é carregado com água, tanto na forma de gelo quanto em um interior lamacento e salgado. Foi detectado vapor de água emanando de Ceres, e uma espinha estranha de uma montanha no planeta anão parece ser um vulcão que vomita lama salgada.

O orbitador da Dawn passou mais de três anos fazendo observações; mas há, de acordo com a cientista planetária Julie Castillo, do Laboratório de Propulsão a Jato e colegas da NASA, mais a aprender. Eles escrevem que existem perguntas que não podem ser respondidas com os dados do Dawn - como se Ceres era ou poderia ser habitável.

"Ceres se originou entre as órbitas dos planetas gigantes ou no cinturão de Kuiper?" eles escrevem.

Entre outras questões, está a composição da crosta superior de Ceres, a natureza de seu ciclo volátil e plumas de vapor, as condições ambientais de seus primeiros oceanos e muito mais.

Com outro orbitador e um ou mais rovers - incluindo uma possível missão de retorno de amostra - poderíamos começar a obter respostas para essas perguntas e descobrir se Ceres já foi ou poderia ser hospitaleiro para o desenvolvimento da vida.

Vênus

Vênus é um planeta de pesadelo da morte. Pelo menos, sua superfície é. A pressão atmosférica é cerca de 90 vezes a da Terra, a temperatura da superfície é em média 462 graus Celsius e é sufocada por nuvens espessas de dióxido de carbono e ácido sulfúrico. Tentamos pousar os desembarques. Realmente não vai tão bem.

Mas temos tantas perguntas. Em tamanho e composição, Vênus está tão perto da Terra - e os cientistas planetários estão morrendo de vontade de saber por que a Terra é tão agradável de se viver, e Vênus ... bem, não é. Existe até evidência para sugerir que os dois planetas já foram muito mais parecidos.

Então, a geóloga planetária Martha Gilmore, da Universidade Wesleyana, e seus colegas querem projetar uma missão principal para tentar descobrir o que há de diferente em Vênus.

Como eles escrevem em seu resumo: "Os objetivos científicos da missão são restringir: 1) história de voláteis e água líquida em Vênus e determinar se Vênus era habitável; 2) composição e história climatológica da superfície de Vênus e do presente. acoplamentos de um dia entre a superfície e a atmosfera e 3) a história geológica de Vênus e se Vênus está ativo hoje. "

Se pudermos descobrir se e como Vênus deu errado, isso poderia nos dizer sobre o futuro do nosso próprio planeta. E não vamos esquecer a cidade de nuvens venusiana da NASA.

Encélado

Europa já está coberta, mas há outra enorme lua gelada no Sistema Solar que os astrobiólogos têm observado com entusiasmo - Enceladus, a lua gelada de Saturno. Sob sua concha congelada, possui um oceano líquido. E nesse oceano existem grandes moléculas orgânicas ricas em carbono.

O cientista planetário Shannon MacKenzie da Universidade Johns Hopkins e seus colegas querem enviar uma missão para lá para descobrir. Para sondar as profundezas e provar as plumas, e descobrir se existem micróbios vivendo em fontes hidrotermais.

"Nosso objetivo é fornecer um conjunto priorizado de objetivos científicos que garantam que mesmo a não detecção da vida forneça resultados significativos", eles escrevem em seu resumo.

"Com acesso direto a amostras de plumas frescas e ao alto potencial habitável de seu oceano, o Enceladus oferece, portanto, o potencial único e incomparável de responder às questões fundamentais que cercam a vida em outras partes do Sistema Solar".

Netuno

Por alguma razão, nunca enviamos uma sonda dedicada aos planetas exteriores do Sistema Solar - os gigantes do gelo Netuno e Urano. E isso cria uma lacuna bastante evidente em nosso conhecimento do sistema doméstico - e dos exoplanetas, considerando que os planetas do tipo Netuno são provavelmente muito comuns.

Isso, de acordo com o físico planetário Abigail Rymer, da Johns Hopkins University e colegas, é uma questão que precisa ser abordada. Eles propõem uma missão emblemática ao Sistema Solar externo para estudar não apenas Netuno, mas sua lua Tritão - a única lua no Sistema Solar a orbitar seu planeta contra a rotação do planeta.

"Os gigantes do gelo desafiam nossa compreensão da formação planetária, evolução e física", eles escrevem em seu resumo.

"Por exemplo, os modelos sugerem que eles têm uma janela de tempo estreita para a formação [..] Mas se a sua formação exige um tempo tão especial, por que eles são tão comuns?"

Além disso, os recursos observados pela Voyager 2 sugerem que Triton também pode ser uma lua oceânica. Observar sua atividade de plumas poderia ajudar a reunir sua composição e história interior; parece que uma missão para esta parte negligenciada do Sistema Solar está bem atrasada.

O Sistema Solar é realmente grande e diversificado, e há muito para ver e muito para aprender. Em um universo ideal, poderíamos enviar todas as sondas. Talvez um dia.