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NASA acaba de abrir uma amostra de poeira lunar intocada desde os anos 70

Pela primeira vez em mais de 40 anos, os cientistas da NASA abriram uma amostra da matéria da Lua coletada durante as missões da Apollo. Graças à nova tecnologia de análise desenvolvida ao longo dessas décadas, esse precioso artefato agora pode revelar novas idéias sobre o corpo celeste mais próximo da Terra. A amostra de regolito (uma camada superior de rocha e solo), chamada amostra 73002, foi retirada em 5 de novembro. Foi coletado pelos astronautas da Apollo 17, Gene Cernan e Jack Schmitt, em dezembro de 1972, dirigindo um tubo de 4 centímetros na superfície lunar.

E a NASA espera que todos esses anos aguardem e analisem a maioria das amostras de regolitos lunares que ela tem em armazenamento: os cientistas de hoje têm acesso a uma série de ferramentas e técnicas que não estavam disponíveis na década de 1970. "Hoje somos capazes de fazer medições que não eram possíveis durante os anos do programa Apollo", diz a geóloga planetária Sarah Noble, do programa de Análise de Amostra de Próxima Geração Apollo da NASA (ANGSA). "A análise dessas amostras maximizará o retorno científico da Apollo, além de permitir que uma nova geração de cientistas e curadores refine suas técnicas e ajude a preparar futuros exploradores para missões lunares previstas para a década de 2020 e além".

As técnicas que os cientistas da NASA agora têm acesso incluem imagem 3D não destrutiva, espectrometria de massa (varredura usando átomos ou moléculas ionizadas) e microtomia de alta resolução (corte de amostras em fatias ultrafinas) - em outras palavras, podemos estudar essas rochas com muito mais detalhes. Os cientistas executaram uma varredura 3D de alta resolução da amostra 73002 antes de ser aberta, permitindo-lhes descobrir a melhor maneira de remover o precioso regolito e distribuí-lo para várias equipes de pesquisa da NASA.

Como você pode imaginar, os fragmentos de rocha são manuseados com muito cuidado - eles são quebrados pela primeira vez em uma caixa cheia de nitrogênio seco ultra-puro para evitar qualquer contaminação ao ar livre.

Parte da razão pela qual mais amostras estão sendo abertas agora - o número 73001 será analisado no início de 2020 - é que a NASA está se preparando para enviar astronautas de volta à Lua em 2024. Esses astronautas coletarão todo um novo conjunto de amostras enquanto percorrem a superfície lunar, dando aos cientistas a oportunidade perfeita para fazer algumas perguntas de acompanhamento das descobertas reveladas pelas amostras 73002 e 73001. As amostras recém-abertas também podem ajudar a apontar os astronautas para pontos na Lua dignos de mais investigações. De acordo com a NASA, o regolito poderia fornecer pistas para a localização dos depósitos polares de gelo na Lua, lançar luz sobre como a crosta da Lua evoluiu ao longo do tempo e ajudar os cientistas a entender melhor como ocorrem deslizamentos de terra na superfície da Lua.

Além disso, a inspeção dessas amostras colhidas décadas atrás poderia dar aos cientistas indicadores sobre como melhorar as ferramentas de coleta de rochas que serão ajustadas à espaçonave construída para a missão Artemis de 2024. O próximo lote de amostras deve nos contar ainda mais, mas ainda há muito mais a aprender com as que já estão armazenadas na NASA. "Eu cresci com as histórias da Apollo, elas me inspiraram a seguir uma carreira no espaço e agora tenho a oportunidade de contribuir com os estudos que estão possibilitando as próximas missões à Lua", diz Charis Krysher, curadora de astromateriais, que abriu amostras 73002 - e quem tem um dos cargos mais legais que já encontramos. "Ser o único a abrir uma amostra que não foi aberta desde que foi coletada na Lua é uma honra e uma responsabilidade pesada, estamos tocando a história."