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NASA renomeia o mundo distante do gelo Arrokoth após controvérsia nazista

Ultima Thule, o corpo cósmico mais distante já visitado por uma espaçonave, foi renomeado para Arrokoth, ou céu, na língua Powhatan do nativo americano, após uma reação às conotações nazistas do nome anterior.

A rocha gelada, que orbita no escuro e frígido Cinturão de Kuiper, a cerca de um bilhão de quilômetros além de Plutão, foi pesquisada pela nave espacial da NASA New Horizons em janeiro, com imagens mostrando que consistia em duas esferas presas na forma de um boneco de neve. Sua designação técnica é MU69 2014, mas a equipe da New Horizons o apelidou de Ultima Thule (pronuncia-se Tool-ey) após uma terra mítica do norte na literatura européia clássica e medieval descrita como além das fronteiras do mundo conhecido.

Esse nome provocou uma reação irada ao ser cooptado por ocultistas alemães de extrema-direita no início do século 20 como o lendário lar ancestral do povo ariano - o termo usado para descrever proto-indo-europeus. Os membros da Sociedade Thule fundaram um partido político que evoluiu para o partido nazista de Adolf Hitler, e o termo permanece popular nos círculos da extrema direita. É, por exemplo, também o nome de um grupo de rock branco sueco.

O novo nome oficial, escolhido pela equipe da New Horizons e ratificado pela União Astronômica Internacional, foi anunciado em uma cerimônia na sede da NASA na terça-feira. Uma declaração da NASA não fez nenhuma menção à controvérsia. "O nome Arrokoth reflete a inspiração de olhar para o céu e pensar sobre as estrelas e os mundos além do nosso", disse Alan Stern, pesquisador principal da New Horizons do Southwest Research Institute, Boulder, Colorado.

Phoebe Farris, professora emérito de arte e design da Universidade de Purdue, ela própria da herança Powhatan-Pamunkey, disse à AFP que a NASA pediu que se aproximasse dos anciãos Powhatan por seu consentimento, e "todo o feedback foi positivo e percebido como uma homenagem". "Como somos os habitantes originais do que hoje é chamado de América do Norte, conhecido por Ilha das Tartarugas, é apropriado que descobertas sobre nossos céus, em nossa terra e em nossas águas recebam nomes indígenas", acrescentou.

Tanto o Telescópio Espacial Hubble, que encontrou o objeto em 2014, quanto a missão New Horizons no Laboratório de Física Aplicada Johns Hopkins são operados em Maryland, cuja região da Baía de Chesapeake abriga o povo Powhatan. Respondendo a uma pergunta da AFP, a NASA enfatizou Ultima Thule apenas como apelido - mas não comentou se a controvérsia nazista teve algum papel em ser descartada.

Mas o astrofísico Simon Porter, parte da equipe que fez a descoberta e co-investigador da missão atual da New Horizons ao sair do Sistema Solar, disse à AFP: "Basicamente, não foi feita a devida diligência". "Historicamente, esse nome era muito positivo e depois percebemos que, em certos contextos, era negativo". Arrokoth é um exemplo de um "objeto clássico frio" que permaneceu imperturbável desde que o Sistema Solar se formou cerca de 4,5 bilhões de anos atrás.

"Então, você está olhando basicamente de volta no tempo, para ver como os planetas se formaram", disse Porter. "Estamos estudando as superfícies do objeto, estudando do que é feito, para tentar descobrir como todo o Sistema Solar foi construído". A sonda New Horizons está agora nas bordas externas do Cinturão de Kuiper, que se estende da órbita de Netuno, e se juntará à Voyager 1 e 2 além da esfera de influência do Sol e no espaço interestelar.